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¿Estamos cerca de encontrar una cura del cáncer?

¿Estamos cerca de encontrar una cura del cáncer?

Improbable, aunque con avances significativos. Es difícil que un político prometa algo en su justa dimensión, mencionando su factibilidad o limitaciones. Caso al punto: la cura del cáncer. ¿Es posible? Sí, pero no como se promete, una solución definitiva que lo erradique del todo. Veamos qué dicen dos candidatos importantes en la carrera presidencial y cómo lo ven los científicos especializados en combatir la enfermedad.

(Junio 29, 2019 – Javier Brassesco). En su discurso al arrancar la campaña por la reelección, el presidente Donald Trump prometió que encontraría una cura contra el cáncer si logra concretar un segundo período. Y también Joe Biden, quien encabeza las encuestas entre los 20 precandidatos demócratas y que tuvo un hijo que murió por esa enfermedad, realizó una promesa parecida.

Veamos lo que dijo cada uno de ellos en esta materia:

Trump: “Inventaremos la cura para muchos, muchos problemas, muchas, muchas enfermedades, entre ellas el cáncer y otras”.

Biden: “Les prometo que si soy elegido presidente verán la cosa más importante que va a cambiar Estados Unidos. Vamos a curar el cáncer”.

¿Es esto posible? ¿Están los científicos a punto de encontrar una cura para la que hoy es la segunda causa de muerte entre los estadounidenses?

Un viejo sueño

Hace más de 45 años Richard Nixon firmó la Ley Nacional contra el Cáncer (National Cancer Act), que daría origen al Instituto Nacional del Cáncer y asignaba 1.600 millones de dólares a la investigación para combatir esta enfermedad. La idea de encontrar curas al cáncer no es entonces nada nueva.

Pero si hay algo que no debería reducirse a una promesa política es justamente la idea de que pronto podremos encontrar una cura contra “el cáncer”.

El problema es que el cáncer no es una sola enfermedad, por más que para nombrarlo utilicemos una palabra única. El cáncer en realidad consiste en una variedad de enfermedades relacionadas, o si se quiere una enfermedad con múltiples facetas.

Hablar de una cura no es algo que se pueda siquiera sostener, como para el portal Politifact declaró el investigador de Harvard Edward Giovanucci.

Para empezar cada cáncer muta de forma distinta, por lo que podría decirse que cada cáncer es único, como único es cada organismo. La terapia que necesitará un tipo de linfoma en cierto organismo no es la misma que requerirá ese mismo linfoma en otro. Tampoco es seguro que ese tratamiento sirva todo el tiempo, pues existen mutaciones de esta enfermedad a lo largo de su desarrollo.

Ya existen tratamientos

Todo esto no quiere decir que no existan avances en esta materia en los últimos años. Al contrario, en realidad hay muchos avances.

El ex presidente Jimmy Carter, por ejemplo está vivo gracias a un medicamento llamado Keytruda, que prepara al sistema inmunológico para atacar tumores. Pero no todos los organismos son iguales ni responden de la misma forma, por no hablar de los efectos secundarios, un tema que por sí solo daría para escribir muchos artículos más.

Hay muchos tipos de cáncer (sobre todo los relacionados con los senos o el colon) que pueden ser curados si son detectados a tiempo. Pero casi 28 millones de estadounidenses no tienen seguro médico, y la tendencia es al alza: esa cifra creció en 700 mil durante el año pasado.

Y aun los que tienen seguro enfrentan el problema de que muchas veces éste no cubre la totalidad de los gastos, que son muy enormes si incluimos la faceta de la prevención, esencial en una enfermedad como esta. Y también los costos de ciertas terapias e inmunoterapias están fuera del alcance de la gran mayoría de la población.

Los expertos siempre hablan de la importancia de la prevención, pero esto requiere una inversión en campañas para reducir el índice de tabaquismo y la obesidad, así como para aumentar el acceso a comida nutritiva.

Es decir, se necesita una inversión importante, voluntad política y una infraestructura de salud más robusta. Pero no es tan fácil de lograr ni se puede reducir a una simple promesa.

Más fácil es decir que en cinco años tendremos una cura contra el cáncer. Lamentablemente, la realidad es más compleja que el discurso de muchos políticos.

Porqué no hay una sola "cura del cáncer" (clic para abrir)

Tomado de PolitiFact:

El cáncer es multifacético y singularmente complejo; no es tanto una enfermedad como una clase de enfermedades relacionadas.

“‘Una cura’ no es un concepto sostenible”, dijo Edward Giovannucci, profesor asociado de la Escuela de Medicina de Harvard. “Creo que una analogía es “curar una enfermedad infecciosa”. Nadie diría esto nunca”.

Por un lado, los cánceres individuales mutan de manera diferente. Y esas mutaciones diferentes no siempre responden a los mismos medicamentos. Eso significa que la mejor terapia para el linfoma de una persona podría no funcionar para otra persona.

Y existe un potencial constante para el desarrollo de nuevas mutaciones de cáncer, lo que significa que, de alguna manera, también existe una necesidad constante de nuevos tratamientos.


Imagen inicial: VK con insumos de Pixabay.

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¿Puede ser la leche de cucaracha el alimento del futuro?

¿Puede ser la leche de cucaracha el alimento del futuro?

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Que la expresión: “La leche de una especie de cucaracha es uno de los alimentos más nutritivos que existen, al punto que ha sido llamada el alimento del futuro” no sea una noticia falsa, es algo difícil de creer por la razón (y el sentido del gusto).

Javier Brassesco

(Noviembre 30, 2018). En un reciente estudio sobre fake news realizado por la universidad Complutense de Madrid:

86% de los españoles tiene dificultades para distinguir las noticias verdaderas de las fake

…se pidió a los encuestados a distinguir entre noticias verdaderas y fake news. La noticia verdadera que más logró engañarlos (85% de ellos pensó que era falsa) rezaba así: “La leche de una especie de cucaracha es uno de los alimentos más nutritivos que existen, al punto que ha sido llamada el alimento del futuro”.

Se trata en efecto, de un sorprendente y relativamente novedoso descubrimiento.

Hay que hacer énfasis, sin embargo, en que se trata de una especie de cucaracha (diploptera punctata) que habita en el sudeste asiático y Oceanía, común en países como Australia, Birmania, India y en muchas partes de China, así como en Hawaii y otras islas del Pacífico. La mayoría de las especies de cucaracha que conocemos no producen leche.

Esta especie es del tamaño de un grano de café y es vivípara (pocos insectos lo son): da luz a crías perfectamente formadas en lugar de incubarlas en el interior de huevos. Durante su desarrollo, las pequeñas larvas se alimentan de una secreción que se genera en la placenta de la madre.

La investigación fue publicada por la organización científica Sindicato Internacional de Cristalografía (International Union of Crystallography) en julio de 2016, y fue realizada por un grupo de biólogos indios, canadienses y franceses del Instituto de Biología de Células Madre y Medicina Regenerativa de India.

Allí se determina que esta leche contiene cuatro veces las calorías de la leche de vaca. “Contiene todos los aminoácidos esenciales, grasas, proteínas y azúcares”, dice Sanchari Banerjee, coautor del estudio.  El líquido es además muy estable y cuenta con un mecanismo para la liberación controlada de nutrientes.

Lo importante del descubrimiento es que las cucarachas son una especie prácticamente inmune a la destrucción o alteración de los ecosistemas y se adaptan a cualquier ambiente hostil, existen en abundancia, se reproducen con facilidad, no sería necesario sacrificar a la fuente alimenticia para extraer sus nutrientes y sería un método de bajo costo con poco impacto sobre el medioambiente.

Más bien sería beneficioso para el planeta, puesto que la industria láctea es hoy responsable del 4% de las emisiones de carbono por el metano liberado por las vacas.

Ask Umbra: Which milk alternative is the lightest on the land?

Y la FAO, la organización de la ONU para la alimentación y la agricultura, lleva muchos años advirtiendo sobre la necesidad de incorporar a los insectos en nuestra dieta.

 

Obstáculos por sortear

Hay varios problemas que resolver. “Ordeñarlas” no es nada fácil, pero esto no sería necesario si se logra sintetizar la proteína de este líquido en un laboratorio para producir cristales.

De hecho el equipo de Banerjee tardó 54 días para obtener la leche del estómago medio de los embriones en desarrollo. Obviamente no se puede obtener grandes cantidades de este producto de esa manera, además de que ese líquido extraído sin ningún tratamiento puede ser tóxico para el ser humano.

Que nadie imagine entonces una granja de cucarachas, pues eso es inviable. 

Pero una vez descifrada la secuencia genética de la proteína los investigadores confían en la posibilidad de sintetizar grandes cantidades de esta leche. Se trata de aislar el gen y reproducirlo de manera artificial.

Aún no se ha terminado de descartar que estos cristales no representan ningún riesgo tóxico para el consumo humano, por no hablar de todos los problemas que enfrentaría el intento de introducir en nuestra dieta un alimento semejante.

Los investigadores advierten que la escasez de alimentos es algo que comenzaremos a sentir en esta misma generación a nivel mundial, y creen que este puede ser uno de los antídotos para paliarla.

Una vez sintetizado, este alimento pasaría a formar parte incluso de bebidas deportivas destinadas a atletas de alto rendimiento.

Aquí un enlace con toda la información referente a esta posible panacea energética.

Leche de Cucaracha, el superalimento del futuro


Imagen inicial: Pixabay.

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Fake news sobre ciencia (Recopilación)

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La ciencia es un campo fértil para los productores de noticias falsas, bulos y leyendas urbanas. Aquí les dejamos una recopilación de ejemplos, algunos ciertos, casi todos falsos, que usan la ciencia para dar apariencia de credibilidad a historias que la propia ciencia desmonta fácilmente (si se aplica).

(Septiembre 17, 2018). La ciencia suele ser críptica y compleja para muchos, por eso los creadores de noticias falsas y leyendas urbanas se aprovechan de este distanciamiento para generar todo tipo de bulos. Aquí les dejamos ejemplos que hemos analizado y desmontado:

 


Imagen inicial: Composición de VK.

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¿Se ha descubierto qué arma se usó el ataque sónico a la Embajada de EE.UU. en Cuba?

¿Se ha descubierto qué arma se usó el ataque sónico a la Embajada de EE.UU. en Cuba?

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Nuestra validación es que la posibilidad de microondas es la más plausible, aunque no definitiva. 70 puntos, esa K amarilla está muy cerca del umbral hacia la certeza (75) y tiene tendencia al alza. Falta todavía un pronunciamiento concluyente y consensual de los científicos. 

(Septiembre 6, 2018). El de la Embajada estadounidense en Cuba en uno de los casos más extraños y misteriosos de los últimos años. En julio de 2015 se (re)inauguró el servicio diplomático en la isla antillana, una iniciativa de la Administración Obama.

Pero en 2016 comenzó a ocurrir una cadena de eventos que los observadores y científicos: el staff de la embajada y sus familiares comenzaron a mostrar síntomas muy extraños, como dolores de cabeza, mareos e insomnio. ¿La causa? Sonidos de alta frecuencia, difíciles de describir, una especie de “sonidos agudos, como zumbidos, zumbidos o pulido de metales”, como reporta LIve Science.

La causa de estos síntomas ha desconcertado a los expertos durante más de un año, pero ahora, las secretas “armas de microondas” están emergiendo como las principales sospechosas, según The New York Times. El problema es que, aunque todos están de acuerdo en que las microondas, extrañamente, pueden hacer que la gente escuche sonidos, dista mucho de estar resuelto si podrían causar el tipo de daño experimentado por los estadounidenses en Cuba.

 

“No está ni siquiera cerca de una teoría plausible”, dijo Kenneth Foster, profesor de bioingeniería en la Universidad de Pensilvania.

 

En marzo de 2018 un estudio, hecho a 21 de los 24 individuos que se creen expuestos a los sonidos, confirmó síntomas como problemas de balance, jaquecas, pérdida de la audición, de sueño y de concentración.

Ha habido una larga lista de posibles culpables, desde “armas sónicas hasta histeria masiva”. El FBI, incluso, consideró la posibilidad del efecto de ciertos insectos (cicadas u otros).

..

¿Qué piensan los expertos?

Explican en Live Science:

Sin embargo, varios científicos piensan que las microondas son las más probables culpables. El caso, como sostiene el investigador bioelectromagnético James Lin, profesor emérito de la Universidad de Illinois en Chicago, se basa en el descubrimiento de 1961 de que las personas pueden oír las microondas.
..

(…) La gente puede escuchar microondas que se enfocan en un rayo y pulsan rápidamente, un fenómeno descubierto en 1961 por un biólogo llamado Allan Frey. Funciona así: cada pequeño pulso de microondas, que dura 10 microsegundos más o menos, golpea los tejidos de la cabeza y los calienta en una cantidad infinitesimal, alrededor de una millonésima de grado Celsius. Los científicos han calculado matemáticamente este número, en lugar de medirlo directamente.

..

Estos micropulsos son bastante diferentes de las ondas casi continuas que calientan los alimentos en un horno de microondas, dijo. El cambio de temperatura extremadamente rápido, pero muy rápido que generan, expande el agua en los tejidos de la cabeza lo suficiente como para generar vibraciones, una onda acústica. Esta onda acústica viaja a través del tejido blando hacia el hueso más denso, que transmite la onda al oído interno. A partir de ahí, la onda de sonido se transforma en un impulso nervioso, de la misma manera que los sonidos acústicos típicos.

..

(…) Lin dijo que un haz de microondas lo suficientemente intenso, enfocado por un plato de radar, podría generar una onda acústica dentro de la cabeza lo suficientemente grande como para dañar el tejido cerebral o el oído interno.

....

“Para mí, en base a toda la información reportada, no creo que haya otra manera de que pueda suceder”, dijo Lin. “Las personas están en la misma habitación, [y] algunas personas no lo escuchan, algunas personas lo escuchan. ¿Cómo lo atacaría? Tiene que ser un rayo de microondas”.

No obstante

Señala Kenneth Foster:

“Tendría que aumentar la intensidad de cualquier cosa que haya experimentado con siete u ocho órdenes de magnitud, y luego el sujeto se convertiría en humo”, dijo Foster, quien investigó la posibilidad de que las armas de microondas comenzaran en la Marina de EE. UU. en los 1970s. El calor generado por los pulsos de microondas sería simplemente demasiado intenso, dijo.
….

Los militares han intentado desarrollar dispositivos de microondas para generar sonidos desagradables o irritantes a lo largo de los años, dijo Foster, pero no hay forma de obtener sonidos lo suficientemente intensos como para dañar físicamente a alguien con presiones sonoras excesivas sin dañarlo físicamente con el calor. Los militares tienen una arma electromagnética llamada Sistema de Negación Activa, que usa ondas de escala milimétrica en pulsos más largos para transmitir calor a los objetivos a distancia. Estas ondas calientan el agua en los tejidos, creando una sensación de ardor, pero el calor penetra solo una fracción de milímetro en la piel y se disipa rápidamente cuando el objetivo escapa del haz. El sistema fue utilizado brevemente por los militares de los EE. UU. En Afganistán en 2010, pero resultó difícil de manejar para el combate.

..
Nuestra validación es que la posibilidad de microondas es la más plausible, aunque no definitiva. 70 puntos, muy cerca del umbral hacia la certeza (75). Falta todavía un pronunciamiento concluyente y consensual de los científicos.

 


Imagen inicial: Composición sobre foto de la Embajada de EE.UU. en La Habana, Cuba.

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Cinco mitos sobre el cerebro

Cinco mitos sobre el cerebro

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Del cerebro humano, la estructura más compleja conocida, se conoce poco pero, encima de eso, hay muchos mitos que se repiten día a día aún cuando han sido refutados por la ciencia. Aquí tenemos cinco de los más comunes.

(Agosto 20, 2018). El cerebro humano es uno de las “máquinas” más complejas que conocemos: solo el “neocortex” la región más superficial tiene tantas neuronas como una galaxia promedio: 100 mil millones. Hay muchas cosas que ignoramos sobre este órgano maravilloso, pero también cantidad de presunciones incorrectas que se toman normalmente por  ciertas.

Aquí hay una lista de la edición de septiembre de 2018 del Reader′s Digest:

1. Usamos 10% de nuestro cerebro

K roja Falso. Quizá una de las concepciones equivocadas sobre el cerebro más comunes y repetidas. Pero el Dr. Rawan Tarawnet, de la división de Neurología Cognitiva de la Universidad de Ohio State señala que “mientras no todas las regiones del cerebro están activas al mismo tiempo, todas esas regiones son usadas hasta cierto punto a lo largo del día, dependiendo de qué estemos haciendo”.

2. Tenemos cinco sentidos

K roja  Incompleto. Sí, tenemos cinco sentidos: visión, oído, olfato, tacto y gusto, pero no son los únicos. Los neurólogos han ampliado la lista: el “equilibriocepción” o balance, regulado por el sistema vestibular en el oído interno. Otro es el “propiocepción”, es decir, la capacidad de saber dónde está nuestro cuerpo en el espacio y no andar tumbando cosas al caminar. Tres más que incluyen nuestros del dolor, de temperatura y del paso del tiempo. Incluso hay sentidos internos que nos avisan del hambre, la sed o la necesidad de dormir.

3. La amnesia nos hace olvidar quiénes somos

K roja  No es así. Dice la ciencia que “en vez de perder la identidad de uno mismo, la amnesia en realidad hace perder la habilidad de recordar el pasado (“amnesia retrógrada”) o la habilidad de aprender nueva información (“amnesia anterógrada”). Y “un estudio en el Reino Unido encontró que los amnésicos pueden también tener problemas imaginando escenarios futuros (tales como si disfrutarían una fiesta) porque son usualmente basados en experiencias pasadas.”

4. Hay gente de “cerebro-derecho” y otros de “cerebro-izquierdo”

K roja  No. Que uno de los dos lados del cerebro domina nuestra conducta (derecho= lado intuitivo-artístico e izquierdo= lógico-racional) es un mito. Quizá viene de experimentos que se hicieron en los 1960s a quienes, por tratamiento de la época, se le habían cortado la conexión entre las dos mitades del cerebro como tratamiento a la epilepsia severa. Pero nuestros cerebros funcionan como una unidad, usando recursos de todas sus partes. Tomemos el lenguaje, por ejemplo, para entenderlo y expresarlo usamos recursos del hemisferio izquierdo, pero para procesos como la entonación, el ritmo y la fuerza el hemisferio derecho es el indicado.

5. Los cascos no evitan las concusiones 

K roja  No. La “concusión” o “traumatismo craneoencefálico leve” es la pérdida temporal de la conciencia seguida de un breve período de amnesia, producto de un golpe. Se dice que el uso de un casco las previenen pero no es así. Dentro de una cabeza con casco el traumatismo produce el mismo movimiento violento de la masa encefálica, pero el casco si previene la fractura de cráneo que sí hiere el cerebro de forma muy violenta. Así que sigue en pie la recomendación de usar casco al rodar en motocicleta o durante cualquier actividad física que pueda implicar una caída a alta velocidad.

 


Imagen inicial: Pixabay.

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