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El genetista chino He Jiankui provocó un revuelo mundial durante una conferencia en Hong Kong al informar que había creado los primeros seres humanos genéticamente “editados”, las bebés gemelas a quienes se les modificó el ADN para blindarlas contra el sida.

Javier Brassesco

(Octubre 31, 2018). A fines del mes pasado el genetista chino He Jiankui conmocionó al mundo científico y provocó un revuelo mundial durante una conferencia internacional en Hong Kong al informar que había creado los primeros seres humanos genéticamente “editados”, las bebés gemelas conocidas con los seudónimos Lulu y Nana, a quienes se les modificó el ADN para blindarlas contra el sida.

La mayoría de los países, entre ellos Estados Unidos, prohíben la edición de embriones humanos salvo en el caso de graves trastornos genéticos, lo que da una idea de la gravedad del anuncio de este científico.

Las autoridades chinas, a través del Ministerio de Ciencia y Tecnología, no solo suspendieron sus investigaciones (la universidad de Shenzhen, a la que pertenece Jiankui, dijo desconocer sus experimentos, al igual la clínica de inseminación artificial para la que trabaja) y las tacharon de “extremadamente abominables”, sino que desde entonces este científico ha “desaparecido” y se desconoce su ubicación actual. China no ha informado al respecto, pero se sospecha que está detenido. También pudiera estar fugitivo.

La universidad de Shenzhen aseguró que ninguno de los rumores sobre su desaparición era acertados, y se excusó por no poder informar más al respecto, prometiendo nuevas informaciones, según el diario de Hong Kong South China Morning Post. Sin embargo, ha pasado ya una semana desde entonces y estas nuevas informaciones sobre el paradero de JianKui no aparecen.

¿Un científico loco?

Lo han llamado Doctor Frankenstein, delincuente y loco, pero hay que aclarar que estamos en presencia de un respetado científico que llegó a lo más alto a partir de un origen muy humilde(“Mi padre me quitaba las garrapatas de las piernas los días de verano”, dijo en una entrevista).

Obtuvo su doctorado en biofísica en la universidad Rice, en Houston, y que luego realizó estudios posdoctorales en la universidad de Stanford. Regresó a China en 2012 China, fundó dos empresas de pruebas genéticas y se afilió a la universidad de ciencia y tecnología de Shenzhen.

El año pasado presentó un secuenciador de genoma que podía completar cada secuenciación por una décima parte del costo habitual. Para desarrollar este producto había recibido más de 5 millones de dólares en subvenciones del gobierno chino a lo largo de muchos años

Lo que hizo ahora, sin embargo, ha sido condenado por gran parte del mundo científico, pues cambiar los genes en un embrión significa alterar toda la descendencia de este ser humano, con resultados imprevisibles. Además de los cuestionamientos morales, Jiankui habría hecho sus experimentos a espaldas de la universidad de Shenzhen y de la clínica para la cual trabaja, por lo que existen además violaciones de procedimiento.

Utilizando una herramienta de edición genética, CRISPR (Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats), inhabilitó en estas gemelas el gen CCR5 para hacerlas inmunes al virus VIH, pero eso las hace también más susceptibles a otras enfermedades como la encefalitis japonesa. Muchos científicos afirman que existen maneras más seguras y sencillas de prevenir el VIH.

Otra preocupación: la aplicación de CRISPR puede llevar al mosaicismo, un trastorno genético en el cual un individuo tiene dos o más poblaciones de células que difieren en su composición genética. Algunos científicos afirman que hay evidencia de que al menos una de las placentas presentaba mosaicismo.

Preguntas en el aire

Surgen muchas otras dudas ¿Sabían los padres, que solo firmaron su consentimiento para el desarrollo de una vacuna contra el sida, en lo que se estaban metiendo? ¿Saben los problemas que puede generar inhabilitar el gen CCR5? ¿Cómo saber que estas gemelas están perfectamente sanas, como él afirma, o si el método no alteró otros genes?

En su conferencia, Jiankui afirmó además que existen otras siete parejas que accedieron someterse a este experimento y que había otros bebés con embriones modificados en camino. Habrá que esperar que el desaparecido doctor aparezca para que revele más detalles al respecto.

Lo cierto es que la manipulación genética está en pañales. ¿Es este el primer paso para crear artificialmente individuos más bellos o más inteligentes?  No, pues la belleza o la inteligencia (según se cree, ni siquiera en esto hay consenso) se ven afectadas por cientos de genes que actúan en conjunto y a su vez están influenciadas por el medio ambiente.


Imagen inicial: VK.

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